'Bulan mini' baharu Bumi akan pergi tidak lama lagi. Tetapi ia akan kembali.

'Bulan mini' baharu Bumi akan pergi tidak lama lagi. Tetapi ia akan kembali.

Imej langit malam menangkap lebih daripada satu titik putih berzip merentasi statik kelabu. Tanpa bulatan hijau yang membantu, ia mudah terlepas.

Tetapi dua ahli astronomi tidak lama kemudian mengenali bintik pada skrin mereka sebagai sesuatu yang istimewa: kemungkinan 'bulan mini' ditangkap mengorbit Bumi, hanya yang kedua pernah direkodkan.

Dengan hampir 1 juta asteroid yang diketahui - runtuhan dari kelahiran sistem suria kita - tetapi hampir tidak ada bintik mengelilingi planet kita, objek bersaiz kereta yang padat ini adalah 'masalah besar,' tweeted Kacper Wierzchos, salah seorang yang membuat penemuan itu.

Ahli astronomi menjangkakan penampakan bulan mini akan berkembang jauh lebih biasa apabila teleskop gergasi baharu yang naik di Chile mula mengimbas langit. Ia adalah prospek yang menarik untuk saintis yang berminat untuk menghantar kapal angkasa suatu hari nanti untuk mengkaji salah satu batu dan mungkin membawanya kembali ke Bumi.

Cerita Iklan bersambung di bawah iklan

'Asteroid inilah yang membina planet-planet,' kata Scott Sheppard, seorang ahli astronomi di Institusi Sains Carnegie, kepada The Washington Post. 'Dan jika benda-benda ini berada di orbit Bumi, ia sangat mudah untuk kita sampaii.'

Tidak ada masa untuk merancang lawatan sedemikian ke CD3 2020, bulan mini yang ditemui bulan ini oleh kakitangan di projek berasaskan Arizona yang dibiayai oleh NASA yang dipanggil Catalina Sky Survey (CSS). Objek itu sudah semakin redup, dan bulan depan ia akan terlepas dari graviti Bumi untuk menyertai asteroid lain yang meluncur mengelilingi matahari, kata Eric Christensen, yang mengarahkan CSS.

Tetapi 2020 CD3 akan kembali, katanya.

'Ia berkemungkinan akan datang untuk melawat kami lagi dalam 25 atau 50 tahun lagi,' kata Christensen kepada The Post.

Cerita bersambung di bawah iklan

Dihoskan di Tucson oleh University of Arizona, CSS dikhaskan untuk menjejaki 'objek dekat Bumi.' Bimbang tentang asteroid yang boleh melanda Bumi dan menyebabkan kerosakan serius, penggubal undang-undang tetapkan matlamat mengkatalogkan sekurang-kurangnya 90 peratus daripada objek dekat Bumi ini di atas saiz tertentu.

Sistem automatik di CSS mengumpul gambar sepanjang malam dan kemudian cuba mengesan objek bergerak, jelas Christensen. Kemudian ahli astronomi melihat dan memutuskan mana yang harus mereka laporkan.

Imej yang dirakam projek bulan mini pada malam 15 Februari kelihatan sama seperti mana-mana asteroid lain yang melintasi langit, tambahnya. Sehingga keesokan harinya, saintis memutuskan mereka mungkin mempunyai objek untuk sementara 'ditawan' oleh Bumi.

Cerita bersambung di bawah iklan

Mereka masih mempunyai soalan.

Tepat apa objek itu dibuat masih belum jelas, kata penyelidik. Mereka juga tidak pasti berapa lama CD3 2020 telah mengorbit kita. Ia sekurang-kurangnya setahun, mungkin beberapa.

Lebih banyak data akan membantu mereka lebih yakin bahawa mereka mempunyai bulan mini yang direkodkan kedua, kata Christensen. Tetapi ahli astronomi agak yakin mereka mempunyai seketul batu - dan dengan itu anak bulan - dan bukannya sampah angkasa lepas buatan manusia. Penemuan mereka nampaknya terlalu berat untuk dijadikan bahan buangan buatan, kata Christensen.

Tinjauan Langit Catalina juga menemui satu lagi bulan mini dalam rekod, pada tahun 2006. Objek itu adalah dijangka akan kembali pada tahun 2028.

'Mencari yang kedua menunjukkan bahawa ya, terdapat beberapa ... yang pertama bukanlah kebetulan,' kata Christensen.

Cerita bersambung di bawah iklan

Beberapa penyelidik fikir kita boleh mula mencari beberapa bulan mini setahun apabila Balai Cerap Vera Rubin mula beroperasi pada 2022 di atas gunung Chile. Balai cerap baharu itu akan menghabiskan dekad pertamanya membuat tinjauan 'belum pernah berlaku sebelum ini' ke atas langit yang kelihatan, Yayasan Sains Kebangsaan berkata .

Buat masa ini, saintis berkata, bulan mini sukar untuk dikesan. CD3 2020 sudah terlalu lemah untuk Catalina Sky Survey mengambilnya.

'Saya fikir kemungkinan besar ini telah diperhatikan sebelum ini tetapi ia telah disalah anggap sebagai satelit buatan,' kata Matthew Holman, pengarah Pusat Planet Minor yang berpangkalan di Cambridge, Mass. 'Itu perkara yang lebih biasa, jika anda sedang mencari sesuatu yang berada di orbit mengelilingi Bumi.'

Cerita Iklan bersambung di bawah iklan

Asteroid menjadi bulan mini dengan 'berada di tempat yang betul pada masa yang sesuai,' kata Sheppard, ahli astronomi Carnegie. Mereka menghampiri Bumi pada halaju yang betul untuk mendapati diri mereka ditarik ke orbit yang lazimnya huru-hara yang turut dipengaruhi oleh bulan dan Matahari.

Kadangkala, penyelidik berkata, CD3 2020 telah dibuang beberapa kali lebih jauh dari Bumi daripada bulan biasa kita. Pada masa lain, ia datang dalam beberapa puluh ribu kilometer.

Untuk kekal di orbit selamanya, bulan mini entah bagaimana perlu mempunyai sedikit tenaga mereka, kata Sheppard. Jadi walau bagaimanapun ramai yang berada di luar sana tanpa pengetahuan kami, semuanya sekejap.

Baca lebih lanjut:

Tandai kalendar anda untuk acara samawi ini pada tahun 2020

Pengembara ke 'pusat pemanasan global' bergelut dengan beruang, ribut dan ais nipis

Kapal angkasa NASA mengelilingi matahari terjumpa jejak bintang jatuh